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Honored to receive the “Green Chemistry for Life” grant from UNESCO, IUPAC and PhosAgro!

A few days before the deadline for the call, I was about to abandon the preparation of the project, due to a lack of time (and, I confess, a little bit of procrastination). It is my colleagues from Halle, Martin Weissenborn, who sent me a few emails encouraging me to wrap up the application and offering his precious help to do so. Thank you Martin for the boost! As I couldn’t make it to St Petersbourg last week, it is Martin who represented the project, recieved the certificate and gave the awardee talk.

Martin Weissenborn recieves the award at the 21st International Economic Forum (SPIEF 2017), St. Petersburg, Russia

The grant programme aims to promote the implementation of innovative research projects in green chemistry by young scientists that respect the principles of green chemistry. A grant of ~ US$30,000 is awarded to support a one-year research project. This award will allow me to start an exciting collaboration with Martin’s excellent research group active in the development of enzymes. It will also allow us to follow up on promising results we are currently obtaining in the lab. I am also happy for my PhD student, Ludivine van den Biggelaar, who will have the opportunity to enrich her research experience with a stay in Germany and with stimulating new experiments.

Our project aims at developing greener ways to produce important drug precursors, in this precise case, chiral amines. These molecules can be obtained by classical multi-step processes, which involve the use of organometallic catalysts and harsh reaction treatments. These processes however require intensive purification procedures and have a relatively poor environmental performance. Enzymes can do the job in a much greener fashion, but they need to be immobilized on a suitable support to allow their recovery and reuse. Another way to make the process even greener is to switch from batch to continuous processes. To that end, we produce macroporous foams that can be easily used as an enzyme carrier in a flow process. The project supported by the programme is to use a combination of 2 or more enzymes to carry out a cascade reaction leading to the desired chiral amine, with high (enantio)selectivity. To do this, we have to engineer and select our own enzyme mutants able to make the targeted reactions. This is the job of our partner in Halle. The grant will allow us to team up for the development of a truly green and efficient continuous production process relying on enzymes.

I am thankful to the Green Chemistry for Life programme: this kind of tools supporting the initiative of young researchers is really precious. Multidisciplinary research is essential. Thus, fostering effective collaboration is key. I met Martin Weissenborn during a post-doctoral research stay at the University of Manchester in 2011. Since then we have been keeping in touch, always promising each other to collaborate “one day”. The grant offered by the Green Chemistry for Life programme allows us to finally make this happen.



Plus que 3 jours pour postuler à un mandat d’assistant

Les assistants sont une pièce maîtresse de notre système d’enseignement et de recherche universitaire. Ils réalisent un doctorat (PhD) et assistent les profs en se chargeant des travaux pratiques, labo, séances d’exercices, etc. La Faculté des Bioingénieurs ouvre 4 postes cette année. La deadline pour postuler est le 22 mai. Il y a 4 domaines couverts.

Pour ce qui concerne les enseignement dont j’ai la charge, c’est cet assistant qui sera concerné (chimie physique, matériaux et procédés): lien vers l’annonce

Le ou la candidat(e) devra choisir un(e) promoteur(trice) de thèse et un sujet. Si c’est moi, ça parlera de catalyse ou de biocatalyse hétérogène. N’hésitez pas à me contacter (damien . debecker @ uclouvain . be) ou à contacter la Fac.


Seminar: Methods for the Development of Novel Enzyme Activities: Carbonyl-Olefinations (May 9, 14.00)

In the framework of a collaboration – supported by the recently obtained “PhosAgro/UNESCO/IUPAC research grant in green chemistry” – we have the pleasure to host Jun.-Prof. Martin Weissenborn in our lab.

Martin comes from the Leibniz Institute of Plant Biochemistry, in Halle, Germany. I had the chance to work with him during my post-doctoral stay at the University of Manchester, in 2012. He was then a PhD student in the group of Sabine Flitsch and Nick Turner. Now, this collaboration will allow us to jointly to follow up on this work.

Martin will present a lecture on May 9 (14.00, LAVO 51, Place Louis Pasteur in Louvain-la-Neuve). He will focus on how to find novel enzyme activities.

Please join us!

Here is the abstract of the talk:

Biocatalysis has a growing ‘toolbox’ of commercially available enzymes which are capable of catalysing functional group interconversions with exceptional regio- and stereoselectivities. Biocatalysts for the formation of C–C bonds, however, are largely undeveloped. Due to their importance in organic chemistry and to build complex molecules for the use in synthetic biology, enzymes can be used as catalysts for C–C bond formations.  Organisms consist of a vast diversity of proteins which vary in size, structure and function. E. coli, for instance, contains 4400 proteins of which only 50 % have been experimentally characterised. Most of these proteins are presumably promiscuous. Screening organisms such as E. coli with non-natural substrates — like carbenes — could reveal new enzyme activities and promiscuities of thus far uncharacterised proteins.  Therefore, a general method to find novel enzyme activities has been employed which recently resulted in the identification of the first enzyme catalysed carbonyl-olefination reaction. This method is structured into three parts: 1) probing the natural repertoire of proteins by utilising concentrated cell lysates, 2) performing biocatalytic studies on the identified protein and reaction, 3) developing the corresponding protein towards useful and industrial relevant substrates and products by using directed evolution in combination with a cell growth selection assay.  This general approach is applicable to any organism and catalytic reaction of interest.  My talk will be about the employed method to find novel enzyme activities as well as the discovered enzymatic Wittig-type carbonyl-olefination reaction and its application.  

22 mars 2016 – Au cours, les étudiants s’agitaient autour de leurs smartphones

Je suis un prof plutôt zen. À l’étudiant qui regarde son smartphone plutôt que de s’attacher à déchiffrer ce que je griffonne au tableau, je ne fais jamais de remarque. Après tout, c’est son problème. Tant que ça ne dérange pas le bon déroulement du cours. De même, les petits chuchotements, dans un auditoire globalement calme et respectueux, ne me gênent pas. Et si d’aventure ils me gênent, un regard appuyé suffit à ramener les éléments dissipés au calme.

Mais ce jour-là, au cours, le 22 mars 2016, tout est différent. Je tente de me concentrer sur les explications que je dois donner à mon auditoire. Ce faisant, mon regard bute, à répétition, sur des étudiants anormalement distraits par leurs smartphones. J’applique mon susmentionné regard appuyé, sans succès. Les étudiants chuchotent. Se retournent pour montrer l’écran de leurs appareils connectés aux voisins. Mon regard désapprobateur devient insistant et sévère. C’est presque l’heure de la pause, mais je m’apprête à faire une remarque. Un étudiant le perçoit. Il sait que je ne sais pas. Il me toise d’un œil grave, perplexe, anxieux. Un regard que je n’oublierai jamais. Il y a un problème. Zaventem. Maelbeek. Bombes. Morts.

Quelques mois plus tôt, avec ce même groupe d’étudiants, la voix tremblante, j’interrompais le cours – comme partout – pour demander à tous de se lever et d’observer une minute de silence. Bataclan. Terrasses. Bombes. Morts.

Cette fois, c’est chez nous, à Bruxelles. Ça ne change rien ; c’est toujours ce même sentiment d’horreur. Simplement, ce jour-là il y a en plus une inquiétude pour les proches. Palpable. Chacun sort de la classe. Chacun appelle ses parents, ses amis.

La pause durera un peu plus longtemps que d’habitude ce 22 mars 2016.

“Sol–Gel Chemistry: A Toolbox for Catalyst Preparation” – Call for paper

Acting as a guest editor of a special issue entitled “Sol–Gel Chemistry: A Toolbox for Catalyst Preparation”, to be published by the open access journal “Catalysts“, I invite you to consider submitting your latest work on the topic!

Sol–gel chemistry encompasses a wide range of chemical routes that allow producing tailored solid materials starting form molecular precursors. Specifically in the field of heterogeneous catalysts preparation, sol–gel methods permit the design of advanced catalytic formulations showing unique properties. Taking advantage of the controlled synthesis conditions in sol–gel methods, chemists develop catalytic materials which exhibit improved catalytic performance thanks to their advantageous textures, structures, compositions, homogeneity, surface functionality, etc. This field is evolving quickly as, for example, new processing modes, new molecular precursors or new templating agents are proposed.

In fact, our ability to modernise industrial chemistry, strongly relies on our aptitude to design and understand new types of catalysts with specific properties and exhibiting remarkable catalytic behaviour. The challenges are numerous. The transition from a petro-based chemical industry to a bio-based one requires multifunctional catalysts that can withstand polar working conditions. Embracing the huge potential of natural or genetically engineered enzymes requires effective immobilization strategies to obtain efficient heterogeneous biocatalysts. Turning batch chemical processes into continuous flow mode processes requires catalysts that can be moulded so as to allow optimal mass transfer. In all these examples, sol–gel chemistry can help shape innovative solutions.

Catalysts MDPI - Damien Debecker - special issue - guest editor - sol-gelThis Special Issue aims to cover recent progress and trends in synthesizing advanced heterogeneous catalysts by sol–gel chemistry routes.

Assoc. Prof. Damien P. Debecker
Guest Editor


  • Sol–gel chemistry
  • Evaporation-induced self-assembly
  • Hybrid catalysts
  • Enzyme immobilization
  • Mixed oxides
  • Flow chemistry with heterogeneous catalyst
  • Porous catalysts
  • Monoliths and shaped catalysts
  • Multifunctional catalysts
  • Hierarchical porosity
  • Immobilization of organometallic complexes
  • Xerogel
  • Aerogel
  • Aerosol
  • Non-hydrolytic sol–gel
  • Sacrificial templates and surfactants



Manuscripts should be submitted online at by registering and logging in to this website. Once you are registered, click here to go to the submission form. Manuscripts can be submitted until the deadline. Papers will be published continuously (as soon as accepted) and will be listed together on the special issue website. Research articles, review articles as well as communications are invited. For planned papers, a title and short abstract (about 100 words) can be sent to the Editorial Office for announcement on this website.

Submitted manuscripts should not have been published previously, nor be under consideration for publication elsewhere (except conference proceedings papers). All manuscripts are refereed through a peer-review process. A guide for authors and other relevant information for submission of manuscripts is available on the Instructions for Authors page. Catalysts is an international peer-reviewed Open Access monthly journal published by MDPI.

Please visit the Instructions for Authors page before submitting a manuscript. The Article Processing Charge (APC) for publication in this open access journal is 1000 CHF (Swiss Francs).

Funded PhD student position available in the field of heterogeneous catalysis

(PhD position now taken – stay tuned for next opportunities)


My colleague, Prof. Eric Gaigneaux is hiring a PhD student. If interested apply ASAP!


Research topic:

Hybridization of polyoxometalates towards heterogeneous catalysts with tuned hydrophilic-hydrophobic balance

IMCN - Institute of Condensed Matter and Nanosciences - UCLouvain


Eric Gaigneaux ; E-mail :

Context and domain of proposed research:

A Ph D fellowship with a maximum duration of 4 years is available in the frame of a large multidisciplinary research project (Concerted Research Project 2015-2020 – « PolarCat »)

  • with emphasis on fundamental aspects,
  • centered on a collaboration between several research teams of MOST (Molecules, Solids and Reactivity) division of UCL (E. Gaigneaux – coordinator, D. Debecker, M. Devillers) and the laboratory of nanomaterials chemistry of Namur University (C. Aprile)
  • dealing with the control of the hydrophilic-hydrophobic balance in the preparation of heterogeneous catalysts


Main steps of the PhD:

  • synthesis and characterization of a series of organic ligands with variable hydrophilic-hydrophobic balance, via the derivatization of commercial ligand platforms
  • hybridization of polyoxometalates with the prepared ligands, and physicochemical characterization of the hybrids
  • immobilization of the hybrids onto or into various supports, and physicochemical characterization
  • monitoring of the ligands-polyoxometalates and of the hybrids-supports interactions
  • catalytic applications in epoxidation of olefins, and/or dehydration of terminal alcohols, or other reactions of interest



This research will be essentially organized as a collaboration between E. Gaigneaux and M. Devillers and will take place mainly at UCL in Louvain-la-Neuve (Belgium). Starting date: immediately.



  • Master in chemistry or in chemical (bio-)engineering or equivalent – 5 years – obtained with honors (« distinction », mark of about 14/20) at least, including an experimental Master thesis
  • With expertise in the field of preparation and physico-chemical characterization of inorganic materials, and ideally also in the field of preparation and characterization of organic ligands
  • Very good knowledge of English is required; a good knowledge of French is a plus.


Pour favoriser l’égalité homme/femme, chouchoutons les papas!

La maternité: loi biologique et carburant des préjugés sexistes

Les inégalités homme/femme dans le monde professionnel persistent, tout comme les préjugés sexistes. Au niveau académique, le phénomène de l’”évaporation des femmes” au fil de la carrière scientifique est bien connu et étudié. C’est notre responsabilité collective de remédier à cette gabegie et à cette injustice. Le problème le plus prégnant, celui qui à mon avis doit retenir toute notre attention, est celui du biais lié à la maternité. L’idée d’une possible maternité d’une postulante rebute certains employeurs. La maternité occasionne indubitablement un frein dans le développement de la carrière des femmes. La société (et aussi l’université) perçoit ce coup de frein comme important et irrémédiable, alimentant un sentiment de fatalité vis-à-vis de la carrière débutante des femmes.

Il est certes un point sur lequel personne n’a de prise: la femme doit supporter seule le poids physique/biologique de la grossesse, de l’accouchement, de l’allaitement. Ceci est couvert par un congé de maternité de 15 semaines (un peu court d’ailleurs, mais soit). On peut tenter d’impliquer les hommes autant qu’on veut, cette différence majeure est imposée par une “loi biologique”. Il faut en tenir compte. Nous devons donc par exemple maintenir ou renforcer certaines politiques qui visent à contre-balancer ce “handicap de compétitivité” pour la carrière. Malheureusement, ces actions sont souvent mal perçues et parfois inefficaces.

Combattre le mal à la racine: maternité vs. parentalité

Pour le reste, le décalage réellement observé entre hommes et femmes dans la sphère professionnelle est bien plus grand que celui auquel on devrait s’attendre pour une indisponibilité de 15 semaines. Le décalage est en fait accentué par les préjugés collectifs: il est tacitement admis que, pour la jeune maman, l’impact de la maternité ne se limite pas à 15 semaines d’indisponibilité. Cette assertion est un préjugé en soi. Par préjugés, la société continue d’attendre de la femme qu’elle prenne – plus que l’homme – en charge les tâches liées à l’arrivée d’un rejeton.

L’importance du décalage dans les carrières professionnelles peut être combattue en travaillant à la déconstruction du mythe de la “maternité excessivement pénalisante”. Comment? En s’intéressant à la parentalité* plutôt qu’à la maternité. En réalité, c’est la parentalité qui est la plus pénalisante pour la carrière, pas tellement la maternité (à l’exception des 15 semaines “biologiques”). La parentalité, c’est potentiellement (idéalement) l’affaire des deux sexes! Se lever la nuit, aménager ses horaires, réduire son temps de travail effectif, sacrifier une partie de ses activités récréatives et sociales… Tant le papa que la maman peuvent le faire.

homme père congé parental égalité homme femme parentalité

La parentalité est l’affaire des deux sexes

En pratique, que faire? Il faut en priorité garder à l’esprit que la loi biologique est bien réelle et que les femmes doivent bénéficier de mesures de protection et de compensation reconnaissant cet état de fait. Mais mon point de vue est qu’il faut s’en tenir au strict minimum imposé par cette loi biologique. Aller au-delà dans les “discriminations positives” à l’égard des femmes devenues mères, c’est contre-productif. C’est confondre parentalité et maternité, renforcer les préjugés, accentuer les discriminations à l’emploi. Allons au-delà, oui, mais pour les deux parents! En Suède, le gouvernement offre un bonus financier significatif aux parents à condition que 270 des 480 (!) jours de congés parentaux soient répartis équitablement entre les deux parents. Way to go!

Pour reconnaître que l’arrivée d’un enfant dans un foyer est l’affaire du couple, il faut en effet reconnaître aux deux parents le droit de prendre leur part. C’est le cas au yeux de la loi belge, qui prévoit 4 mois de congé parental pour chaque parent. Ce n’est malheureusement pas le cas dans nos pratiques, même si ça progresse (la part des hommes ayant pris un congé parental est passée de 8% en 2002 à 26% en 2012). Diverses dispositions et habitudes propres au monde du travail – parfois réglementaires, parfois tacites – freinent les hommes dans leur (potentiel) désir de s’investir plus fortement dans la vie familiale.

Deux exemples concrets dans le monde académique:

(i) L’UCL offre un complément de rémunération (salaire garanti extra-légal) pendant le congé de maternité mais rien pour les congés parentaux ni pour le congé de paternité (10 jours). Ne serait-il pas opportun de revaloriser les congés qui concernent aussi les papas? Au-delà de la question de la rémunération il faut encourager le congé parental du père dans l’accompagnement et les dispositions pratiques, au même titre que le congé de maternité (par exemple pour se faire remplacer en charges d’enseignement). Sur le plan de la perception des collègues, des campagnes de communication doivent aider à valoriser le choix que fait un père en prenant un congé parental.

(ii) Pour certaines sources de financement de la recherche il existe une limite d’âge ou d’ancienneté pour le candidat. Parfois on donne aux femmes un an de “bonus” par accouchement, considérant implicitement que pour une femme, avoir un enfant lui occasionne 1 an de retard sur sa carrière scientifique (donc 52 semaines, pas 15!). Rien de tel n’est prévu pour le jeune père, même s’il prend sa part (ou plus que sa part) dans la gestion de la famille agrandie. Est-ce réellement la meilleure stratégie? Il faut avoir le courage – même (surtout!) en tant que féministe – de se poser la question du maintient de certaines faveurs octroyées exclusivement aux mères.

On le voit, pour que notre société évolue vers une acceptation d’une parentalité plus égalitaire dans laquelle les deux conjoints peuvent à leur guise s’investir tant sur le plan familial que professionnel, il est nécessaire de revaloriser certains droits accordés aux pères et probablement de remettre en question certains avantages accordés uniquement aux mères. En d’autres termes, il faut choyer les papas!



* le concept de parentalité a une portée sémantique et juridique bien utile permettant de considérer aussi les cas des familles recomposées ou homoparentales et l’adoption (ce que je ne fais pas dans ce billet; toutes mes excuses auprès des personnes concernées).

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